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    下一輪電信災難
     作者: Stephanie N. Mehta    時間: 2001年09月01日    來源: 財富中文網
     位置: 雜志>>第三十四期>>產業         
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    ????大型電話公司耗資近 1,000 億美元在美國各地鋪設完光纜之后,竟然拋錨了。如今,他們又在向城市進軍。

    ????作者:斯特凡妮?梅赫塔(Stephanie N. Mehta)

    ????就像電影《夢幻成真》(Field of Dreams)中的經典臺詞所說的那樣,建成之后,他們自然會來。電信公司的管理人士一定是對這句話鐘愛有加,因為他們已經它奉為座右銘。他們的想法是:斥巨資在全國各地鋪設四通八達的光纖電纜網絡,之后來自各行各業的精英人士便會云集于此,競相開發可以充分利用寬帶網絡的新型服務。電信公司的管理者和投資者們都將這一邏輯奉為自己的信條,于是,包括 WorldCom 這樣的大型電話公司以及安然公司(Enron)這樣的能源巨擘在內的所有運營商投入了近 1,000 億美元的資金,鋪設、安裝了數百萬英里的光纖電纜和光學網絡設備。

    ????糟糕的是,現實生活與電影是兩碼事。運營商雖然建好了設施,可是亟須寬帶網絡的服務并未像潮水般出現,更不用說客戶了。從去年開始,壞消息一連串地傳將過來,投資者把光纖電纜公司的股價推向了低谷,因為后者看起來似乎無法實現自己的商業計劃。服務供應商突然間也挨了當頭一棒,他們籌集不到足夠的資金來購買鋪設光纖網絡所需的裝置。轉換器、激光裝置和光纖產品的制造商發現他們的定單──還有市值──也都在相應地減少。

    ????你也許認為電信公司的管理者們會因為這一系列沉痛的教訓而有所節制。事實并非如此。實際上,他們仍然頑冥不化地認為,再多埋設一些光纜就能創造出對服務的需求。如今,他們又開始了巷戰,為了在大城市間傳輸數 ,大家一窩蜂地開始修建光纖網絡。他們宣稱,這次的情形將大不一樣?,F在,他們將著手解決真正的問題──即全部網絡通信量在沿著寬敞的長距 光纖到達陳舊、狹窄的本地網絡時就遇到了堵塞。電信公司相信,如果他們修建了直達客戶的光纖系統,那麼,新潮、奇妙的應用服務就會出現。威廉姆斯通訊公司(Williams Communications)首席執行官霍華德?詹森(Howard Janzen)說:“對致力于實際應用的公司來說,真正的寬帶網將幫助它們充分運用網絡的力量?!?威廉姆斯通訊公司是一家雄心勃勃的長途光纖網絡制造商,不過目前仍處在困境中。

    ????與詹森的公司同樣處境的公司為數不少。威廉姆斯公司和 Level 3 通信公司(Level 3 Communications)──另一家處境艱難的長途光纖網絡公司──現在都在興建本地網絡。分析家認為,WorldCom 公司和美國電話電報公司(AT&T)也正著手對城市光纖網絡進行新的投資。過去十年里,在本地市場占 統治地位的小貝爾公司(the Baby Bell)已將埋在城市地下的光纖電纜的數量翻了一番。

    ????光纖網絡裝置制造商也把城市的網絡系統看成是自己的救命稻草。PointEast 研究公司(PointEast Research)說,幾十家新興的光學設備制造商籌集了 25 億美元的私人資本,用于生產本地光纖網絡專用的裝置???公司(Corning)已經開發出一 專門用于城市建筑項目的新型光纜。 北電網絡公司(Nortel Networks)介紹,它目前正關注于幾個核心市場,其中包括城市光纜系統。北電網絡前不久曾發出警告,公司第二季度的虧損額可能達到令人頭痛的 190 億美元。

    ????用于城市光纖系統的資金數額在近些年的電信投資中僅占很小的一部分。然而,正是這 普遍的心態所代表的思潮驅使電信公司進行了災難性投資。為本地網絡生產光學裝置的 ONI 系統公司(ONI Systems)首席執行官休?馬?。℉ugh Martin)說:“我覺得在城市業務領域中即將出現一波瘋狂的浪潮?!彼赋?,長途運營商和新興的本地運營商都急于打造城市光纖網絡的橋頭堡,而光纖網絡的后起之秀也已經涌入了這一市場。馬丁由此得出結論:“一場血戰即將爆發?!边@話聽起來很耳熟,不是嗎?

    ????目前的城市網絡是由光纖網絡和銅制電話線糾結而成,這些線路從住宅和辦公室里蜿蜒而出,連入電話公司的轉換設備,然后再延伸至城市的邊緣地帶接入那里的長途網絡。這些基礎設施中的很大一部分,尤其是那些銅制電話線都被前貝爾公司(Bell)壟斷,而新近進入的公司則從中發現了巨大的機遇。通過在城市內部建立光纖網絡,這些后來者能夠為大型公司客戶提供更加快速的網絡連接服務,而對這些客戶來說,除去本地的電話公司外他們又多了一個選擇。

    ????然而,鋪設這樣的網絡可不是一件輕而易舉的事情。運營商在安裝長途光纖網絡時可以沿著遍及全國的鐵路線或是管網挖掘壕溝,這相對來說比較簡單,但是打算建立城市網絡的公司則必須獲得十幾份許可證,而且還得支付高昂的特許經營費用。Metromedia 光纖網絡公司(Metromedia Fiber Network)總裁尼克?坦齊(Nick Tanzi)指出,那些許可證和特許經營費成了進入這一市場的巨大障礙。他說:“修建城市網絡已經變得越來越難,而不是越來越容易?!?Metromedia 光纖網絡公司的業務是向其他電話公司或一些急需寬帶的公司出租光纜。

    ????坦齊的公司是最早進行城市光纖建設的新興公司之一,而轉瞬間在它面前突然出現了眾多的競爭對手。Looking Glass 網絡公司是一家私人公司,它從 2000 年 4 月至今已經籌集了約 4.75 億美元資金,用于城市光纖網絡建設。另外一家私人公司 Global Metro 去年 8 月宣布,公司首期融資 2.4 億美元,準備投入歐洲和美國的城市網絡建設。許多融資狀況良好的新興公司也都有類似的計劃。

    ????這些公司在 2000 年電信行業遭遇困境的時候能夠順利籌集到資金的事實凸顯了城市網絡系統的潛在價值。但是非常明顯的一點是,電信公司的支持者們過于迫切地渴望彌補損失,這使他們似乎注定要重蹈覆轍:先找到一個熱門的領域,然后投資一家仿效他人的公司,最后希望你投資的公司能夠生存下來。

    ????結果是一些主要的城區迅速為光纜所充斥,而且有過剩的跡象。Metromedia 光纖網絡公司透露,它已經在美國和歐洲的城市鋪設了 170 萬英里的光纜,而且還計劃將再擴容一倍。貝爾電話公司已經鋪設了超過 1,700 萬英里的光纜,主要用于回傳它們自己的設施之間的信號。

    ????與此同時,技術的進步也 大地擴充了光纜的容量。ONI 等公司開發的光學網絡系統能夠讓運營商在一股細若釣魚線的玻璃纖維上傳輸大量的信息。Sphera 光學網絡公司(Sphera Optical Networks)是一家新興公司,其首席執行官哈羅德?格羅斯尼克爾(Harold Grossnickle)沾沾自喜地說:“我們只需兩條光纜就能建造一個容量為 1 兆兆位的網絡?!保? 兆兆位等于 1 萬億比特。)

    ????然而不幸的是,對于那些電信公司來說,許多城市中樞光纜也許永遠也不會用來傳輸信息。美國聯邦通訊委員會(FCC)在 2000 年 10 月的一份報告中指出,目前在中央轉換局之間傳輸數 及電話的網絡系統中,“有大量的光纜容量是閑置的”。

    ????熱衷于城市光纖網絡戰略的人士指出,拿他們的市場態勢與競爭激烈的長途電話公司或本地電話公司的發展態勢進行比較是不公平的。長途電話公司的日子之所以不好過是因為運營商太多以及容量過剩導致價格暴跌。而自命不凡的本地電話公司的失敗則是由于他們在為客戶提供電話、數 服務的時候,過多地依賴于轉售或是出租壟斷巨頭貝爾公司的部分通信網絡,這樣做就使得它們處于賠錢的境地。新興的光纖網絡建造商則吹噓說,他們的利潤會大幅度地增長,從而可以將貝爾公司完全拋在身后,他們還指出,盡管城市的街道下面鋪了很多光纜,但是許多公司客戶還沒有使用這些光纜設備。

    ????不過,即便是對城市光纖網絡持樂觀態度的人也承認,并非所有的運營商都能夠存活下來。PointEast 研究公司總裁斯科特?克拉文納(Scott Clavenna)說:“城市網絡能夠拯救整個行業。但這并不意味著每家公司都有機會?!逼浣Y果與所有供給大于需求的行業一樣:有利于顧客,不利于銷售商。

    ????借用一句賭場上的話,正在建造新網絡的公司正在對未來下注。應用能夠驅動市場對基礎設施的需求,反之卻不成立。就拿 Napster 公司來說吧,它并不是因為有了高速互聯網接入線路而創立的。相反,它的出現卻刺激了對 DSL 和電纜調制解調器服務的需求。

    ????但是,現在還沒有什麼應用會令人如此著迷,以致刺激產生大量使用寬帶的市場需求。不論是高清晰度電視會議,還是在光纜上(而不是在電腦上)存儲企業數 的系統對于普通消費者來說都還不太現實,而且也許永遠都用不著。Focal 通訊公司(Focal Communications)是一家具有競爭力的本地運營商,其首席執行官羅伯特?泰勒(Robert Taylor)牢騷滿腹:“簡單的事實是,人們現在使用電話和個人計算機的方式與五年前沒什麼不同?!?/p>

    ????換句話說,電信業仍需尋找自己的位置。在美國電話電報公司被拆分近 20 年以及美國國會對電信行業進行改革約五年之后,通訊公司和它們的投資者正努力尋找制勝和賺錢之道。與在此之前的長途電話公司和充滿競爭的本地電話市場一樣,當投資者和消費者做出裁決,判定誰是贏家、誰是輸家之后,城市光纖網絡──目前這一非理性繁榮的受益者──有可能最終成為非理性反感的受害者。

    ????也許,電信行業需要重新找一條咒語。我們建議采納一句電影《彗星美人》(All About Eve)中的臺詞:“請系好您的安全帶。今晚將是個顛簸之夜?!?/p>

    ????譯者:錢志清




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